De peste un deceniu, un sezon de NASCAR Cup Series nu a mai fost dominat copios de un pilot, așa cum a fost dominat de Kyle Larson, în 2021. Omul ales de Hendrick Motrosports pentru rolul de prim-solist a confirmat toate așteptările și a răzbunat toate nedreptățile care i s-au făcut după un nefericit eveniment din 2020, pentru a câștiga primul său titlu suprem în NASCAR, și al 14-lea al constructorului.

La volanul unui Chevrolet Camaro ZL1 1LE, bolid cu numărul 5, Larson a reușit să-și depășească cei trei contracandidați (Martin Truex Jr., Denny Hamlin și Chase Elliott), după un pit stop aproape perfect efectuat în timpul unei neutralizări survenită în turul 288. Larson a intrat al patrulea la boxe și a ieșit primul, echipa sa reușind al doilea cel mai bun timp din întreg sezonul. Exact când era mai multă nevoie.

Succesul lui Larson este, însă, incontestabil, chiar dacă a fost ajutat enorm de echipă. Pilotul calofirnian a condus 101 tururi de pistă, inclusiv ultimele 25, iar la atacurile debordante pe care le-a făcut Truex după restart le-a răspuns profesionist, câștigând cursa din Arizona și titlul de campion. Hamlin a terminat al doilea, iar Elliott, campionul în exercițiu, a terminat pe 5.

La 29 de ani, Larson și-a dus cariera la un nou nivel în acest an, dublându-și numărul de victorii din circuit. Toate punctele cheie ale anului i-au fost favorabile, iar statistic sezonul său este unul dintre cele mai bune din istoria modernă a NASCAR. Larson a devenit al 11-lea pilot din istorie cu minimum zece succese într-un singur an (17 asemenea sezoane), majoritatea predecesorilor fiind acum membri ai Hall of Fame. Și totul a fost de poveste.

Anul a început cu un loc 10 în Daytona, iar primul succes a venit în cursa a treia a sezonului, pe Las Vegas Motor Speedway. A urmat o triplă pe Charlotte Motor Speedway, Nashville Superspeedway și Sonoma Raceway, cursă pe circuit stradal, un test suprem pentru orice pilot de NASCAR și nu numai.

După victoria de la Music City, unde Larson va rămâne în istorie, fiind prima ediție a evenimentului, în vară și-a adăugat în palmares un succes pe Watkins Glen International, iar în play-off s-a impus la Bristol Motor Speedway, Charlotte Roval, Texas Motor Speedway și Kansas Speedway, totul culminând cu succesul din Phoenix.

Ca bonus, Larson s-a impus în cursa All-Star din Texas, anticipând parcă deznodământul anului. De altfel, el a reușit 20 clasări în primii 5 piloți și 26 primele 10 locuri în cele 36 de curse, stabilind și un record pentru echipă cu 2.581 de tururi la conducerea plutonului, de-a lungul întregului sezon.

„Mă tot gândesc la această călătorie și ce drum dificil am avut de parcurs, mai ales în ultimul an și jumătate. Cred că totul a ținut de atmosferă. N-am mai simțit o asemenea atmosferă niciodată. Cu presiunea acestei curse și tot ce era în joc, am simțit toți fanii alături. Am încercat să mă calmez, să nu încep să plâng la final, dar sunt mai rău decât tatăl meu, de care râd mereu când izbucnește în lacrimi”, a declarat pilotul, care a adăugat apoi: „Totul e perfect. Perfect. Nu pot decât să le mulțumesc tuturor. Lui Rick Hendrick și Jeff Gordon și tuturor oamenilor din echipă. Este o zi minunată. Minunată!”

Renegat în 2019, rege în 2021

Și totuși, povestea sezonului putea să nu se fi creat vreodată. În 2020, Kyle Larson s-a aflat în prăpastia sportivă, la colțul de rușine din NASCAR, un paria pentru o societate parcă scăpată de sub control.

În aprilie 2020, în timpul unui proiect generat de nevoia NASCAR de a se reinventa, Larson a fost înregistrat folosind expresii rasiste, iar organismul care supervizează competiția l-a eliminat ca pe o tumoare, dorind să ofere un exemplu. Suspendarea dictată de NASCAR a echivalat și cu desfacerea contractului pe care îl avea cu Chip Ganassi Racing, abia la finalul sezonului 2020 el fiind „iertat” după șase luni.

Rick Hendrick și Jeff Gordon i-au întins apoi o mână, deși conduceau echipa campioană în exercițiu și aveau sub contract campionul din 2020, iar restul e poveste frumoasă.

Pentru Larson, personal, este primul titlu la nivel național, dar al doilea în NASCAR, în 2012 el cucerind trofeul în K&N Pro Series East, o divisie inferioară a curselor pe oval. De asemenea Larson și-a trecut în cont 12 curse din 108 starturi în Xfinity Series și două victorii din 14 curse începute în Camping World Truck Series, eșaloanele doi și trei din NASCAR.

credit foto: Getty Images
Articolul precedentIrina Bara, campioană la Buenos Aires
Articolul următorTerry își extinde seria pozitivă la 11 meciuri

LĂSAȚI UN MESAJ

Vă rugăm să introduceți comentariul dvs.!
Introduceți aici numele dvs.